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¿Quién es responsable de la selección, colocación y mantenimiento de los extintores de incendio?

Por Mark Conroy (NFPA)
Ante un incendio en un edificio, los extintores de incendios portátiles constituyen la primera línea de defensa. Pero, ¿están los edificios equipados con el tipo y la cantidad adecuada de extintores, y están estos en buenas condiciones de funcionamiento? Todos saben algo sobre extintores de incendios, pero son pocos los que comprenden los requisitos establecidos en NFPA 10, Norma para extintores portátiles, sobre la correcta selección y colocación de extintores de incendio en todas las áreas de un edificio.

 Pregunte a cualquier ingeniero en protección contra incendios que se desempeñe en una consultora si tiene conocimientos sobre extintores de incendio y probablemente le responderá que aprendió sobre estos en la universidad, y que tal vez podría utilizar uno en una emergencia.

Pero consúltele sobre la selección y colocación de extintores en toda la extensión de un edificio en particular, o sobre los detalles relacionados con su mantenimiento de modo que siempre estén aptos para ser usados, y probablemente responda que todos esos aspectos deberán ser consultados con los especialistas. Esa respuesta no podría ser más cierta. Los representantes del área de protección contra incendios confían esta tarea a un grupo de especialistas o expertos —ampliamente capacitados, pero que no cuentan con demasiada difusión— a quienes se denomina distribuidores de equipos contra incendios (FEDs, por sus siglas en inglés). Se trata de compañías locales que comercializan extintores de incendios portátiles y que, en ciertos casos, son quienes realizan el mantenimiento de los sistemas extintores prediseñados para restaurantes. Todas las comunidades cuentan con al menos una de estas empresas. Inclusive los oficiales de los departamentos de bomberos confían ampliamente en la experiencia de dichos distribuidores para garantizar que los extintores se encuentran debidamente colocados y están listos para ser utilizados. Veamos esto en detalle.

Cuando se construye un nuevo edificio o se refacciona uno antiguo, se ven involucradas diversas compañías dedicadas a la protección contra incendios. El arquitecto que tiene a su cargo la construcción del edificio subcontratará a estas compañías para realizar gran parte de la tarea de protección contra incendios, lo que incluye a empresas de ingeniería en protección contra incendios (FPE, por sus siglas en inglés) que colaboran en el diseño y brindan asesoramiento sobre el cumplimiento de los establecido en
NFPA 101®, Código de Seguridad Humana, en relación con los requisitos de egreso. También recurrirán a un contratista de rociadores local para el diseño y la instalación del sistema de rociadores automáticos, a fin de que el edificio cumpla con lo establecido en NFPA 13, Norma para la instalación de sistemas de rociadores. En el caso de que existan uno o varios centros de datos que resulten vitales para la continuidad de los negocios, recurrirán a la empresa de ingeniería en protección contra incendios y a una
empresa local para el diseño y la instalación del sistema de extinción de incendios con agentes gaseosos, de modo que los sistemas cumplan con lo establecido en las normas NFPA 75, Norma para la protección de equipos electrónicos procesadores de datos por computadora, y NFPA 2001, Sistemas de extinción de incendios mediante agentes limpios. Los sistemas de alarmas de incendio que cumplen con lo establecido en NFPA 72®, Código Nacional de Alarmas de Incendio son diseñados e instalados por compañías locales con experiencia en la detección.

Con frecuencia, el funcionamiento del sistema de detección deberá ser coordinado con el diseño de los rociadores. Los sistemas de detección constituyen una parte integral de los sistemas de extinción mediante agentes limpios, por lo que su diseño e instalación siempre se coordina con la instalación de los sistemas de extinción mediante agentes gaseosos. Aunque la adecuada selección y colocación de los extintores habitualmente se delega en los distribuidores locales de equipos contra incendios —ya que en general los estudios de arquitectura confían en ellos—, de modo que no sea necesario incorporar personal extra con experiencia en los requisitos que establece la norma NFPA 10. De este modo, son los distribuidores de equipos contra incendios quienes lideran las tareas de selección y colocación de los extintores en la mayoría de los edificios nuevos y refaccionados de los Estados Unidos. Finalmente, sus decisiones sólo podrían ser revisadas por el inspector de incendios.

El arquitecto confía ampliamente en la experiencia del distribuidor de equipos contra incendios, de manera que el propietario del edificio podrá obtener el certificado de ocupación (CO) una vez completada la obra de construcción, instalados los extintores de incendio y con el edificio listo para ser ocupado. Si en un edificio en el que los extintores de incendios son obligatorios, estos no hubieran sido instalados, el propietario no obtendrá el certificado de ocupación hasta que los extintores se hallen
debidamente colocados. Sin dicho certificado, el edificio permanecerá vacío y se perderán los potenciales ingresos por renta. Para muchos de estos edificios, la visita final del inspector de incendios constituye, con frecuencia, el
último paso en la verificación del cumplimiento que se lleve a cabo en estos por varios años. En los Estados Unidos, dada la gran cantidad de edificios y el escaso número de inspectores de incendios disponibles para su inspección, los propietarios de edificios confían, en gran medida, en los distribuidores de equipos contra incendios para asegurarse de que los extintores se encuentren debidamente colocados, mantenidos y listos para su uso.

La próxima vez que pase cerca de un extintor de incendios, verifique su etiqueta. Si tiene la etiqueta de mantenimiento anual del distribuidor de equipos contra incendio (FED), en la que figuran la fecha actual y las iniciales del técnico de servicios para extintores, podrá sentirse razonablemente seguro de que el extintor es el adecuado para los riesgos existentes en el área, que ha sido sometido a mantenimiento y que se encuentra listo para ser usado como primera línea de defensa ante una emergencia por incendio.

Mark Conroy es Ingeniero de Brooks Equipment Company en Charlotte, NC.
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